“BIZARRE CREATIONS” – Adalides del equilibrio en la velocidad: entre el arcade y la simulación.

 

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 Tristemente desaparecida en 2011, la desarrolladora británica Bizarre Creations se ganó su hueco en la historia del videojuego por derecho propio, con una breve pero intensa vida comercial cuyo resultado fue un interesante puñado de títulos a recordar. Nacida como tal en 1994 y con sede en Liverpool, su especialidad y género favorito fue la velocidad, con un estilo técnico y jugable que le granjeó la consecuente buena fama.

  El caso de Bizarre pareciera uno de tantos otros en la industria del videojuego en que un destacado grupo de desarrolladores deambulan de distribuidora en distribuidora, en busca de que apadrinen sus proyectos para continuar con su actividad, y poder seguir llevando hasta el jugador todo su trabajo y creatividad.

Quizá pecaran de encasillarse en un único género, como fue el de la velocidad (que por otra parte tanto se demandaba en las jóvenes 3D, época en que nacieran), pero es incuestionable que se trata de un género que resolvían como pocos.

Dedico pues esta entrada a una de mis programadoras más estimadas como jugador, dado que me dieron (y siguen dando, jeje) innumerables horas de diversión en el género de la conducción (uno de mis favoritos). Para ello, paso a citar y resumir su labor en el sector a través de sus mayores éxitos (programaron más juegos, además de los comentados), un catálogo de juegos que invito a recordar y disfrutar dada su innegable calidad, 😉

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ETAPA PSYGNOSIS (Los comienzos)

Partiendo de un escaso equipo de 5 personas, en 1994 fueron contratados por sus compatriotas de Psygnosis (destacados escuderos de Sony en Europa por entonces) a consecuencia de una convincente demo. Se les encargó el reto de desarrollar el videojuego oficial de la Fórmula 1 para Playstation y PC. El resultado no pudo ser más alentador y sorprendente, “Formula One” terminó convirtiéndose en el videojuego más vendido en Europa en 1996.

formula1_coverBasado en la temporada de la FIA de 1995, se incluyeron un total de 17 pistas, 13 equipos y 26 pilotos. Además, contó con comentarios en carrera en 4 idiomas (incluyendo el castellano) y una notable y rockera banda sonora (que incluía temas de destacados guitarristas como Steve Vai o Joe Satriani).

Pero si algo destacó de primeras sobre el resto de apartados del título fué el aspecto visual. Un sobervio y sorprendente apartado gráfico que obligó a crítica y jugadores a tomar muy en serio a Bizarre en adelante. Para rematar, la jugabilidad de la que hacía gala el juego lo encumbró como uno de los mejores lanzamientos de Playstation en sus primeros años.

El éxito del título hizo practicamente obligado el desarrollo de su secuela, así al año siguiente aparecía “Formula 1 97“. Y con él, el reconocimiento generalizado hacia la compañía como una de las grandes de su época.

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 Esta edición del 97 (considerada por muchos como la mejor entrega de la franquicia “Formula One“) se convirtió en un rotundo éxito en Playstation, siendo trasladado a PC con un resultado igualmente notable. Mejorando visiblemente el apartado gráfico de su antecesor, mantenía y actualizaba las licencias de la FIA a la vez que depuraba el control. En su conjunto, su envidiable jugabilidad (acertadamente dividida en dos estilos seleccionables: simulación y arcade) y su aspecto técnico (con un realista diseño de circuitos y monoplazas, así como un vistoso conjunto de efectos de iluminación y partículas),  lo convertirían en uno de los referentes de su género. Y desde luego, en uno de los grandes valuartes de Sony para su Playstation (al ser además exclusivo para ella).

A partir de la edición del 98 la franquicia cambió de manos, llendo a parar al Studio Liverpool de la propia Sony. Un estudio que si bien realizó un convincente trabajo en adelante, nunca llegaría a la excelencia alcanzada por Bizarre.

ETAPA “LIBRE” (Buscando nuevos horizontes)

 

msr_logoA finales del pasado siglo, con el anuncio por parte de SEGA de su potente e impresionante Dreamcast, uno de los nombres aparecidos para acompañar el desembarco de la consola en Europa, fue el de un “desconocido” pero prometedor juego de conducción: “Metropolis Street Racer“. Un título que, para alegría de aquellos sabedores del buen hacer de la desarrolladora británica, llevaba el sello de Bizarre Creations, 🙂

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De esta manera, Bizarre volvía a revolucionar el género de la conducción en consolas con un juego que combinaba un sobervio aspecto visual con una alabada jugabilidad, en lo que parecía un perfecto equilibrio entre el arcade y la simulación, centrado en el control de los derrapes y la habilidad del propio jugador al volante.

La magia de MSR estaba, además de en unos preciosistas circuitos urbanos ambientados en Londres, Tokyo y San Francisco, y un destacado elenco de deportivos recreados con mimo, en el novedoso concepto de los “kudos“. Un sistema de puntuación que premiaba nuestra destreza al volante a base de derrapes y un férreo control de los tiempos de vuelta. La perfecta y precisa respuesta del pad, así como la realista física de los vehículos, completaban un apartado jugable aclamado por la crítica en general.

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La faena se remataba con un completo repertorio de modos y opciones jugables, climatología y horarios variables (sincronizados con el reloj interno de la consola y en función del continente donde corríamos), así como un generoso y variado apartado sonoro organizado en emisoras de radio con diferentes estilos. En definitiva, uno de los más destacados títulos de Dreamcast (consola para la que salió en exclusiva) y uno de los más recordados y mejor considerados juego de conducción de aquella generación, 😉

furFighters_1  En 2000, ya de la mano de Acclaim, aunque también en Dreamcast, Bizarre hace su primer paréntesis en la conducción para desarrollar la mezcla de acción, humor y shooter en 3ª persona que fue “Fur Fighters“. Un peculiar título protagonizado por animales con aspecto de peluche y tanta mala leche como irónico sentido del humor, que contaba además con multijugador para un total de 4 jugadores.

Al año siguiente tuvo una secuela para PS2, “Fur Fighters: Viggo´s Revenge“, igualmente entretenido, y donde se optaba por un aspecto visual en la línea del tan de moda entonces estilo “cell shading“.

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ETAPA MICROSOFT (En la cresta de la ola)

La etapa de mayor éxito comercial de Bizarre coincide sin duda con la entrada de Microsoft en el mercado de las consolas domésticas. La compañía de Redmond se fijó en los británicos, para encomendarles la misión de inaugurar el género de la conducción en su nueva Xbox. Y acabarían creando una de las sagas que abanderaría dicho género, tanto en aquella primera consola de los norteamericanos como en su sucesora Xbox 360.

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Para ello, sencillamente partieron de la idea original de su fabuloso “MSR” para Dreamcast, dando a luz al sucesor espiritual del mismo y primera entrega de la hoy conocida saga “Project Gotham Racing“.

Así, a finales de 2001 aparecía uno de los motivos de lanzamiento por los que interesarse en Xbox. “Project Gotham” aunaba todas las virtudes del título encumbrado en la blanca de SEGA, añadiendo como carta de presentación un remozado apartado gráfico, nuevos vehículos y una nueva ciudad a añadir a las ya disponibles: Nueva York. La máquina de Microsoft no podía empezar con mejor pie en el género de la velocidad. Si Playstation 2 contaba con la serie “Gran Turismo“, Bizarre brindaba a Xbox la más seria alternativa a tanta simulación, sin por ello renunciar al realismo.

En 2003, la saga se asienta definitivamente como una de las más grandes y destacadas del género con la genial secuela “Project Gotham Racing 2“. Personalmente la mejor entrega de toda la saga en cuanto a jugabilidad, planteamiento y presentación visual (respecto al hardware en que se ejecuta). Toda una delicia visual con un control maravilloso, que ofrecía un basto catálogo de más de 100 modelos de coches, a la vez que un renovado y abrumador repertorio de circuitos, ambientados en las ciudades de Estocolmo, Hong Kong, Sidney, Washington, Barcelona, Edimburgo, Moscú, Florencia, Chicago, Yokohama y Nürburg.

pgr2_logoAdemás de su completa oferta de modos de juego y niveles de dificultad, su adictiva y precisa propuesta jugable (incluyendo juego online vía Xbox Live), la fidelidad con que recreaba cada ciudad, el cuidado nivel de detalle de su garaje de vehículos y su igualmente notable apartado sonoro, lo erigían indudablemente como el mejor título de entre todos sus competidores (tanto en Xbox como en el resto de consolas de la época). Visto en perspectiva, en mi humilde opinión, sólo los destacadísimos “Gran Turismo 4” o “Forza Motorsport” podrían enfrentarse a nivel general con esta maravilla de Bizarre. Y para mi gusto, ninguno de ellos alcanza el nivel de excelencia global del que considero uno de los mejores juegos de conducción que he probado! 🙂

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Dado el éxito y sello de calidad mostrado por Bizarre en Xbox, Microsoft les encargó nuevamente arropar en la conducción a su siguiente consola, Xbox 360. Es así es como la serie entra en la alta definición a finales de 2005, con la entrega “Project Gotham Racing 3“.

Una entrega que si bien se aprovechaba del cambio generacional para plasmar un nivel técnico sin precedentes (como mejor ejemplo el dato de que el diseño de los vehículos pasó de los 10.000 polígonos por coche en PGR2, a los más de 100.000 de PGR3, incluyendo los diseños de las nuevas vistas interiores), el número de ciudades a recorrer se reducía a 4 (Las Vegas, Londres, Nueva York y Tokyo), el elenco de deportivos seleccionables se mermaba hasta los 80 modelos (perdiendo marcas anteriormente presentes, como Porsche), y no aportaba nada especialmente destacable en cuanto a jugabilidad. Además de resultar demasiado continuísta en cuanto a presentación y modos de juego respecto a su antecesor.

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Finalmente en 2007, se lanzaba la cuarta y última entrega de esta gran saga de velocidad, “Project Gotham Racing 4“. Marcando una acertada distancia respecto a su competidor directo por el trono de la conducción en Xbox 360 (el simulador “Forza Motorsport 2“), Bizarre nos ofrecía un juego perfectamente equilibrado entre la jugabilidad arcade más directa y los aspectos técnicos más realistas (tanto visuales como en comportamiento de los vehículos ante las inclemencias climatológicas). Dotándolo además de un sorprendente acabado visual, que terminó elevándolo a la cima gráfica de su género en la consola (quedando practicamente sólo por debajo de las posteriores entregas de la saga de Microsoft, “Forza 3” y “Forza 4“).

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PGR4” destacó sobre sus antecesores especialmente por dos aspectos: sus llamativos efectos visuales en cuanto a climatología (especial mención al tratamiento de la lluvia) y sensación de velocidad, y la novedosa inclusión de motos además de los habituales deportivos.

Con un total de 300 coches y 200 circuitos (situados en las ciudades de Londres, Nueva York, St. Petersburgo, Macau, Quebec, Las Vegas, Tokyo, Nürburg y Shangai), terminó siendo la entrega de la saga más vendida. Además de depurar todos los aspectos que hacían grande a la franquicia, la inclusión de motos en carrera (pudiendo disputarse carreras mixtas de motos y coches) le añadía una notable variedad. En definitiva, una gran despedida para una de las mejores sagas de todos los tiempos en su género,. Saga que se dió por zanjada tras el cierre de su creadora, 😦

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En 2008, Bizarre volvía a tomarse un descanso en la velocidad para retomar el shooter en tercera persona (que ya tratara con “Fur Fighters“), lanzando para Xbox 360, PS3 y PC el juego “The Club“, bajo la distribución de SEGA. Acción frenética y directa, junto a un aceptable apartado gráfico, para un juego en el que se enfrentaban varios asesinos entre sí en un todos contra todos, a través de diferentes pruebas, dentro de un macabro torneo donde matar o morir. Una propuesta tan simple y directa como original.

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ETAPA ACTIVISION (El final)

Ya en 2010, y en la que sería su última aportación al género, Bizarre recuperó las carreras de coches para presentar un arcade de velocidad a medio camino entre “Need For Speed” y “Mario Kart“. Se trataba del curioso “Blur“, publicado por Activision Blizzard para Xbox 360, PS3 y PC.

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Un juego que lamentablemente terminó siendo un incomprendido fiasco en ventas, dado que quizá no aportaba nada realmente nuevo dentro de sus pretensiones como arcade de conducción. No obstante contaba con una notable factura técnica, tanto en resolución, colorido y texturas, como en framerate y diseño de circuitos y vehículos (de modelos reales). Además de un destacado apartado jugable, que incluía elementos reconocibles en otros títulos de similar estilo, como potenciadores, armas y la posibilidad de realizar acrobacias.

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También en 2010, Bizarre realizaba su última incursión en la acción en 3ª persona, con el también multiplataforma “007 Blood Stone“, de nuevo bajo el sello de Activision. Juego que pese a contar con la suculenta licencia del famoso agente británico, combinar correctamente la acción, la aventura o el combate cuerpo a cuerpo, e incluso implementar coreografías del propio doble de Daniel Craig (actor que prestaba tanto su aspecto como su voz), tampoco terminó de calar en el mercado (quizá por la saturación contemporánea de la industria en ese tipo de juegos). Pero sobre todo pasará tristemente a la historia del videojuego por ser el último título programado por Bizarre antes de cerrar sus puertas, 😦

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Y ésto es todo lo que buenamente quería contar sobre la inolvidable desarrolladora Bizarre, un estudio que escribió con tinta imborrable su merecido apartado en la historia del videojuego. Porque nadie supo entender como ellos dónde estaba el punto medio entre la diversión y el realismo en el género de la velocidad, sin por ello dejar de atreverse a abordar notablemente la acción.

Pero sobre todo, gracias por esa bendita visión de la conducción asentada con aquel gran “Metropolis Street Racer”, gracias por tantos buenos momentos de diversión, muchas gracias Bizarre! 🙂

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